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평생을 콩 연구에...'두유' 아버지, 정식품 정재원 명예회장 별세

기사승인 2017.10.10  13:37:34

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고 정재원 정식품 명예회장. <사진=정식품>

[위클리오늘=염지은 기자] 국내 최초로 두유를 개발하며 인류 건강 연구에 평생을 바쳐 온 정식품 창업주인 정재원 명예회장이 9일 별세했다. 향년 100세.

정재원 회장은 1964년 아기들의 치유식 개발을 위해 콩에 대한 연구를 시작, 1973년 정식품을 창업한 뒤 50여년을 콩 연구에 몰두하며 한국 두유 산업에 큰 족적을 남겼다.

고인이 소아과 의사로 재직하며 모유나 우유를 소화시키지 못하고 죽어가는 아이들을 살리기 위해 치료식으로 개발한 두유 ‘베지밀’은 국내 두유의 시초가 됐다.

1917년 황해도 은율에서 태어난 고인은 홀어머니 아래 어려운 가정환경에서도 어렵게 공부해 19세 나이로 최연소 의사검정고시에 합격했다.

1937년 의사고시에 합격, 명동의 성모병원 소아과에서 의사 생활을 시작한 지 일주일 만에 설사와 구토 증세가 심한 갓난 아기를 환자로 받았는데, 약도 주고 죽도 먹이고 주사도 놓았지만 결국 세상을 떴다.

그 후로도 원인 모를 영양실조와 합병증으로 죽어가는 아이들은 계속 생겨났고, 의사로서의 죄책감과 사명감으로 사망 원인을 찾고자 44세에 유학을 결심하게 됐다.

영국 런던 대학원과 미국 샌프란시스코 UC 메디컬 센터 등을 거치고 만 5년 간의 유학 생활을 하며 공부하던 끝에 아기들의 사망 원인이 모유나 우유에 함유된 유당 성분을 정상적으로 소화시키지 못하는 ‘유당불내증’ 때문이라는 것을 알아냈다.

마침내 1966년 유당이 없고 3대 영양소가 풍부한 콩을 이용해 만든 선천성 유당불내증 치료식 두유를 개발해 식물성 밀크(Vegetable + Milk)라는 뜻의 ‘베지밀’ (Vegemil)로 명명했다.

고인은 1966년 제 1회 발명의 날 대법원장상을 수상했으며 이후로도 콩 연구에 평생을 바쳐오며 국제적으로도 그 공로를 인정받았다. 1999년 국제대두학회에서 공로상을 받았다.

“두유를 만드는 데 인생을 걸었다”며 한 평생 두유를 연구 개발한 고인은 1973년 정식품을 창업하고 1984년 세계 최대의 규모와 시설을 갖춘 청주공장을 준공했다.

1985년에는 중앙연구소를 설립해 제품 개발과 품질 개선에 힘쓰는 등 좋은 식품을 만들어 인류 건강에 이바지 해야 한다는 신념으로 R&D 부문에 대해서는 투자를 아끼지 않았다. 1991년에는 환자용 특수용도식품인 그린비아도 개발했다.

정식품은 기업의 이윤추구 보다는 소비자에게 건강하고 안전한 제품의 개발과 공급을 최우선 목표로 삼았다. 시장 1위 브랜드 기업으로서는 이례적으로 OEM 전문회사 ‘자연과 사람들’을 설립, 경쟁기업들도 소비자들에게 제대로 만든 두유를 공급할 수 있도록 했다.

고인은 “누구든 공부에 대해 가슴앓이를 하지 않게 만들어 주고 싶다”는 일념으로 1984년 ‘혜춘장학회’를 설립해 33년 간 약 2350명에게 21억원의 장학금을 지급하는 등 사회적 책임을 다하는 열성을 보여주었다.

고인은 2000년 명예회장으로 추대된 뒤 2010년 아들 정성수 회장(67)에게 경영권을 넘겼다. 정식품은 올해 초 관계사인 오쎄 대표이사를 맡아 경영수업을 해온 고인의 장손인 연호씨(40)가 정식품의 사내이사에 오르며 3세 경영을 본격화하고 있다.

고인의 빈소는 서울아산병원 장례식장, 12일 발인, 장지는 용인천주교묘지다. (02) 3010-2230.

염지은 기자 senajy7@onel.kr

<저작권자 © 위클리오늘 무단전재 및 재배포금지>
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